这种价值4万美元的外骨骼能够让瘫痪者直立行走

虽然价格高于电动轮椅,但SuitX的“凤凰”外骨骼重量仅为27磅,并且可以根据用户身体状况进行定制。

史蒂芬•桑切斯(Steven Sanchez)在一次自行车越野赛中发生了意外,导致腰部以下瘫痪,他坐着轮椅来到了位于加利福尼亚伯克利的SuitX办公室。半个小时以后,他在“凤凰”(Phoenix,一种机器人外骨骼,目前的价格约为4万美元)的帮助下再次实现了站立和行走。

该设备的电池组为双肩背包式,可以为外骨骼提供长达八个小时的续航电力

这套穿戴设备利用标准矫正器上的小型马达,使穿戴者的臀部和膝盖能再次运动起来。通过集成到一副拐杖上的按钮开关,穿戴者可以控制每条腿的运动,最快速度可达每小时1.1英里。

“凤凰”的重量为27磅,它并不是目前最轻的外骨骼,也不是价格最便宜的外骨骼。但它有其独特之处:该设备是模块化且可调节的,因此它可以适用于身高较高且只有一个膝盖需要行动协助的人。

作为双肩背包穿戴的电池组可以为外骨骼提供长达八个小时的续航电力。并且有专门的应用程序可以掌握病人的行走数据。SuitX主要针对的是能够利用“凤凰”再次行走的脊髓损伤患者。

“我们不能从真正意义上治好他们的疾病,也不能修复他们的损伤,但这种设备能够推迟长期保持坐姿而引发的继发性损伤。”SuitX的创始人兼首席执行官霍马尹·凯兹罗尼(Homayoon Kazerooni)说道,“它能提高生活质量。”

SuitX的工业和医疗外骨骼所使用的技术,是由凯兹罗尼在加利福尼亚大学伯克利分校的机器人与人类工程实验室开发的。他说他的主要目标是研发一种专供儿童使用的外骨骼。患有神经系统疾病的儿童有时候需要进行密集的步行训练,否则有可能失去行动能力。

该设备还可以治疗中风或其他运动损伤,但这方面的效果还需要进行深入研究。

SuitX只是众多希望能够促进外骨骼研究的公司之一。与之竞争的设备包括价格为7万美元且重量为50磅的ReWalk。该设备在改善功能性的同时也在努力降低其成本。如果外骨骼制造商可以将设备成本降低到几千美元,那他们将能够与电动轮椅一较高下。

苏黎世联邦理工学院的一名外骨骼研究人员沃克·巴特贝奇(Volker Bartenbach)认为,如果能实现性能、价格和临床功效等因素的综合配比,那么将会出现第一次外骨骼的广泛应用。

“速度、工作时间、机动性和可用性都必须足够好,以使用户认为这些系统优于其他替代产品,”巴特贝奇说道,“如果你走去面包店只需要10分钟,但你穿戴外骨骼就需要5分钟,那你很可能会选用轮椅。”

桑切斯穿戴着SuitX的示范产品“凤凰”外骨骼周游了世界。SuitX公司办公室的入口上方有一张照片,照片中是面带微笑的桑切斯站在罗马斗兽场前面。但就在一月末的一个晚上,他还只是对有机会伸展和舒展身体感兴趣。

站立对桑切斯来说是一项非常重要的锻炼,他必须以此来避免身体出现溃疡和其他损伤。在使用“凤凰”之前,他曾接受破坏自己手部的神经,这样在使用拐杖走路的时候可以更长时间地支撑自己身体的重量。

定制的碳纤维矫正器将“凤凰”与他的身体固定在一起,看上去就像是护带。该设备的运转没有任何噪音。最引人注目的部分就是拐杖。“凤凰”还需要进行大量维护才能让桑切斯带回家使用,但他满怀希望地认为SuitX有一天会给他一套。

“如果我拥有这个东西,那么很多事情都会改变,”桑切斯说道,“它是不可或缺的。”

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